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„Ich habe den Amtrak-Unfall 2015 überlebt – ich werde nie mehr derselbe sein“

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Als der Zug aus dem Bahnhof fuhr, lehnte ich mich zurück und streifte meine Fersen ab. Ich war nach einer Vorstandssitzung in Washington auf dem Heimweg nach New Jersey. Ich hatte meinen Lieblingsanzug getragen – elfenbeinfarben, tailliert, professionell. Es war 21:00 Uhr und ich schrieb meinem Mann meine voraussichtliche Ankunftszeit per SMS. „Bis dann“, antwortete er.

Ich stand auf, um mein iPad aus meiner Tasche zu holen, aber ich stolperte im Gang, als der Zug beschleunigte. Wir begannen uns zu lehnen, und ich packte den Gepäckträger über meinem Kopf und hielt mich mit beiden Händen fest.

Wir können kein Trinkgeld geben, dachte ich. Züge kippen nicht. Meine letzte Erinnerung ist der Klang meines eigenen Schreis.

Amtrak 188 fuhr mit 106 Meilen pro Stunde, als es am 12. Mai 2015 in einer Kurve entgleist, die für maximal 50 Meilen pro Stunde ausgelegt war.

Acht Seelen kamen in dieser Nacht ums Leben, Dutzende wurden schwer verletzt. Auf Fotografien der Szene gleicht der erste Waggon, in dem ich saß, einem Trümmerfeld. Ich habe keine Erinnerung daran, gefunden worden zu sein, und keine Ahnung, wer mich gefunden hat. Bewusstlos, kaum noch am Leben und von meinen Sachen getrennt, wurde ich als Jane Doe ins Krankenhaus eingeliefert.

Mein Mann verbrachte die schlimmste Nacht seines Lebens damit, mich bis zum Morgen zu suchen. Die Nachrichten meines 15-jährigen Sohnes verfolgen mich immer noch. „Papa, finde Mama.“, „Hast du sie schon gefunden?“, „Papa, Menschen sind tot.“

Ich war das letzte überlebende Unfallopfer, das identifiziert werden konnte. Im Krankenhaus waren über meinen zugeklebten Augen, dem Beatmungsgerät, der Halskrause, den Verbänden und den OP-Tüchern nur meine Augenbrauen und meine verletzte Stirn zu sehen. Mein Mann war sich nicht sicher, ob ich es war, bis er meine Uhr in den persönlichen Gegenständen des namenlosen Patienten erkannte.

Geralyn Ritter im Krankenhaus
Geralyn Ritter im Mai 2015 auf der Intensivstation mit einem Baseball ihres ältesten Sohnes. Ritter wurde nach dem Amtrak-Unglück 2015 mehrfach operiert.

Ein paar Stunden später sagte ein Unfallchirurg zu meinem Bruder, dass sie alles getan hätten, was sie konnten, aber es sei unwahrscheinlich, dass ich überleben würde. Meine Bauchorgane waren in meine Brust hochgedrückt worden. Meine Milz war zerstört, die Eingeweide schwer aufgerissen, die Blase geplatzt und die Lunge zusammengebrochen. Fast alle Rippen auf meiner linken Seite waren gebrochen, mein Becken war in zwei Hälften gebrochen und Wirbel in meinem Nacken und Rücken waren gebrochen. Ein Gegenstand war in meine Hüfte eingedrungen und hatte den Knochen zerquetscht, und die Wunde war offen und schmutzig gewesen.

Einige Tage nach dem Vorfall kam ich wieder zu Bewusstsein und erinnere mich, dass ich verwirrt aufgewacht bin. Mein Bruder beugte sich über mich. „Du hattest einen Unfall“, erklärte er. „Versuche nicht zu sprechen. Blinzle einmal, wenn du verstehst.“ Ich blinzelte, aber ich verstand nicht.

Wochenlang waren wir einfach nur dankbar. Ich war am Leben, ich war nicht gelähmt und ich hatte keine schwere Hirnverletzung. Die Ärzte sagten mir, es sei ein Wunder.

Nach mehreren Marathon-Operationen, Wochen auf der Intensivstation und anschließender stationärer Rehabilitation kam ich nach Hause. Ich saß im Rollstuhl und bekam massive Dosen von Fentanyl, OxyContin, Oxycodon und 13 anderen Medikamenten, aber ich war zu Hause und wir haben gefeiert.

Geralyn Ritter im Rollstuhl
Geralyn Ritter am Penn Presbyterian Medical Center im Juli 2015. Ritter wurde aus dem Krankenhaus entlassen, musste aber einen Monat lang im Rollstuhl bleiben, bevor er auf Krücken umsteigen konnte.

Die Blase der Positivität platzte fast sofort. Es tat weh zu atmen. Ich konnte nicht alleine auf die Toilette gehen, ich konnte nicht fahren und ich konnte nicht schlafen. Ich war zu Hause, aber nichts war normal. Trotzdem rief ich meinen Chef an und versprach ihm, dass ich in sechs Wochen wieder arbeiten würde. In Wirklichkeit würde ich nicht mehr als zwei Jahre zurückkehren.

Meine Gefühle schlugen ins Extreme um. Ich habe meine Kinder angeschrien und mit meinem Mann gestritten. Ich heulte. Ich starrte die Wände an und saß bis spät in die Nacht wie ein Zombie vor dem Kamin, zitterte in meinem Bademantel, hatte weder geduscht noch gegessen. Ich fühlte mich auch schuldig. Acht Menschen würden ihre Familie nie wieder sehen. Welches Recht hatte ich, traurig zu sein?

Später erfuhr ich, dass schwere körperliche Traumata und Schmerzen physiologische Veränderungen im Gehirn auslösen. Ich fing an, mich weniger wegen meiner Depression und PTBS zu schämen. Ich habe mich nicht gewälzt. Es gab einen Grund dafür, wie ich mich fühlte.

Als mein Körper durch tägliche Physiotherapie und zusätzliche Operationen langsam heilte, begann ich im September 2015 mit der Arbeit an meiner psychischen Gesundheit. Ich suchte professionelle Beratung und erkannte, dass ich mir erlauben musste, meine Verluste zu betrauern. Ich musste auch mein hyperwachsames Nervensystem neu trainieren, um zu erkennen, was gefährlich ist und was nicht. Und ich musste eine Langsamkeit im Leben akzeptieren, die ich nie gekannt oder geschätzt hatte.

Geralyn Ritter
Geralyn Ritter zu Hause in New Jersey, im Juni 2021. Im Hintergrund spielen ihr Mann und ihre Söhne Volleyball.

Ich hatte Therapien wie tiefes Atmen, Yoga und Meditation immer belächelt, aber jetzt kenne ich die heilende Wirkung von Achtsamkeitspraktiken. Es gab keinen Blitzschlag oder sofortige Linderung, aber ich entwickelte allmählich ein Gefühl der Kontrolle über meinen Körper und meine Schmerzen, das mir gefehlt hatte. Es gab mir Kraft, Dinge zu finden, die ich tun konnte – und ohne jemanden um einen Gefallen oder ein Rezept zu bitten.

Davon abgesehen hat die Entwöhnung von Opioiden meine Geduld strapaziert. Ich hasste es, dass es so lange gedauert hat – über ein Jahr –, um es sicher zu machen. Und ich hasste es, dass mein Körper meine Entschlossenheit mit Übelkeit, Schüttelfrost, Zuckungen und Schlaflosigkeit belohnte – zusätzlich zu den erhöhten Schmerzen durch meine Verletzungen.

Es gibt so vieles, von dem ich wünschte, ich hätte es zu Beginn meiner Genesungsreise gewusst. Ich klammerte mich nach dem Unfall monatelang an meine unrealistischen Hoffnungen auf eine schnelle Genesung und bereitete mich auf Enttäuschung und Frustration vor. Natürlich musste ich positiv bleiben und daran glauben, dass ich irgendwann heilen würde – aber ich musste auch akzeptieren, dass ich den Zeitplan nicht festlegen konnte.

Ich werde nie wieder so sein wie vor dem Unfall. Ich hatte seit 2015 jedes Jahr eine größere Operation oder bin ins Krankenhaus eingeliefert worden, mit einer Ausnahme. Es treten immer noch Komplikationen auf und ich bin medizinisch anfällig, immungeschwächt und habe Tonnen von Verwachsungen und Narbengewebe. Ich gehe hinkend, wenn ich müde bin. Ich betrachte mich zwar im wichtigsten Sinne als geheilt, aber ich werde nie „zurück zur Normalität“, schmerzfrei oder so gesund sein wie ich war.

Jetzt arbeite ich wieder Vollzeit und helfe bei der Leitung eines globalen Unternehmens, das sich der Gesundheit von Frauen verschrieben hat. Freunde fragten mich, warum ich wieder arbeiten wollte – sollte ich mich nicht einfach entspannen und das Leben genießen? Ich habe es getan, weil ich glaube, dass meine Arbeit wichtig ist.

Am wichtigsten ist, dass ich mich jetzt an der Liebe erfreue, die mich durch das Feuer geführt hat. Ich empfinde eine neue Wertschätzung für das Engagement meines Mannes, der in diesen Jahren in die Rolle des Vollzeitpflegers geworfen wurde. Meine drei Söhne und ich umarmen uns jetzt fester. Ich verbringe viele Wochenenden damit, mit Freunden zu lachen und Wein zu trinken.

Der Unfall ist bei mir, ich spüre ihn jeden Tag. Aber ich bin mehr als das, was ich durchgemacht habe. Ich bin ein Überlebender.

Geralyn S. Ritter ist die Autorin von Knochen für Knochen: Eine Erinnerung an Trauma und Heilung.

Alle in diesem Artikel geäußerten Ansichten sind die eigenen des Autors.

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Oliver Barker

Est né à Bristol et a grandi à Southampton. Il est titulaire d'un baccalauréat en comptabilité et économie et d'une maîtrise en finance et économie de l'Université de Southampton. Il a 34 ans et vit à Midanbury, Southampton.

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