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Das Wiederauftreten von Polio im Vereinigten Königreich zeigt, wie selbstgefällig wir geworden sind

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Im Rahmen der routinemäßigen Überwachung hat die UK Health Security Agency (UKHSA) das Poliovirus in Abwasserproben aus Nord- und Ost-London gefunden. Während es normal ist, dass jedes Jahr einige wenige Polioviren in britischen Abwasserproben nachgewiesen werden, waren dies immer Einzelbefunde, die nicht erneut nachgewiesen wurden. Diese früheren Nachweise ereigneten sich, als eine Person, die im Ausland mit dem oralen Polio-Lebendimpfstoff geimpft worden war, nach Großbritannien zurückkehrte oder dorthin reiste und kurzzeitig Spuren des Virus in ihrem Kot „abgab“. Aber dieses Mal ist die Situation etwas anders. Untersuchungen sind jetzt im Gange, nachdem mehrere „eng verwandte“ Viren in Abwasserproben gefunden wurden, die im Frühjahr dieses Jahres gesammelt wurden. Es wird jetzt als „vom Impfstoff abgeleitetes“ Poliovirus Typ 2 eingestuft, was darauf hindeutet, dass es in der lokalen Gemeinschaft zu einer gewissen Übertragung von Mensch zu Mensch gekommen ist.

Der letzte Fall von wilder Polio im Vereinigten Königreich wurde 1984 bestätigt, und das Land wurde 2003 für poliofrei erklärt nicht vollständig geimpft sind. Während die UKHSA darauf bestanden hat, dass das Risiko für die Öffentlichkeit „extrem gering“ ist, sagen uns diese Nachrichten etwas sehr Besorgniserregendes über den aktuellen Stand der Medizin und der öffentlichen Gesundheit.

Schwere Kürzungen im Bereich der öffentlichen Gesundheit in den 2010er Jahren haben das Vereinigte Königreich nicht nur anfälliger für Covid-19 gemacht, sondern bedrohen das Wiederauftreten aller Arten von Krankheiten, von denen wir dachten, dass sie in die Vergangenheit gehören.

Im Jahr 2012 verlagerte die Gesetzgebung die öffentliche Gesundheit vom NHS zu den lokalen Behörden, deren Haushalte am stärksten von den Sparmaßnahmen betroffen waren. Zwischen 2010 und 2018 wurden die Budgets der Kommunalbehörden um fast ein Drittel gekürzt, und die Zuschüsse für die öffentliche Gesundheit gingen zwischen 2014/15 und 2019/20 real um 700 Millionen Pfund zurück. Die englische Lebenserwartung sank, die Armut nahm zu und die gesundheitliche Ungleichheit vertiefte sich.

Diese Probleme behinderten die Reaktion des Vereinigten Königreichs auf eine Pandemie, da Covid-19 schwächende Mängel in den öffentlichen Gesundheitssystemen Englands hervorhob, die jahrzehntelang im Entstehen waren. Auf dem Höhepunkt der Pandemie im Jahr 2021 beschloss die Regierung, Public Health England im Rahmen einer umfassenden Umstrukturierung des öffentlichen Gesundheitssystems zu ersetzen. 42 Prozent der Ärzte des öffentlichen Gesundheitswesens glauben jedoch, dass diese Änderungen die Reaktion auf diese Pandemie und zukünftige Ausbrüche verschlimmern und nicht verbessern werden.

Poliomyelitis, verursacht durch das Poliovirus, ist eine Infektionskrankheit ohne bekannte Heilung, die besonders gefährlich für Kinder ist. Zu Beginn des 20. Jahrhunderts nahmen Umfang und Zahl der Polio-Epidemien in Europa und Nordamerika zu. Während der Ausbrüche wurden Kinos geschlossen, öffentliche Versammlungen abgesagt und Eltern wurde gesagt, sie sollten ihre Kinder von Vergnügungsparks, Schwimmbädern und Stränden fernhalten.

1954 startete Jonas Salk die damals größte humanmedizinische Studie der Geschichte und injizierte fast zwei Millionen amerikanische Kinder mit seinem experimentellen Impfstoff. Die Impfung wurde 1955 genehmigt und eine Massenimpfkampagne wurde gestartet. Nach nur fünf Jahren sank die Zahl der Fälle von paralytischer Polio in den USA von 38.000 auf 2.525.

Bis 1961 wurden in den USA weniger als 200 Fälle von Polio registriert, und bis 1988 war die Krankheit aus Australien, Nordamerika und weiten Teilen Europas so gut wie verschwunden. Die Weltgesundheitsversammlung verabschiedete eine Resolution zur vollständigen Ausrottung der Krankheit – ähnlich wie bei den Pocken – bis zum Jahr 2000. Sie erreichten ihr Ziel nicht, aber 2012 gab es die endemische Polio nur noch in vier Ländern: Afghanistan, Nigeria, und Indien.

Wenn wir auf die Geschichte der Medizin zurückblicken, ist es leicht, angesichts des scheinbar unumkehrbaren Fortschritts selbstzufrieden zu sein. Im vergangenen Jahrhundert ist die Lebenserwartung weltweit gestiegen, neue Heilmittel wurden gefunden und einige Krankheiten wurden sogar vollständig ausgerottet. Aber dieser Fortschritt ist prekär.

Im Jahr 2016 wurden nur ein paar Dutzend Polio-Fälle in vier Ländern registriert, aber im Jahr 2020 hat sich diese Zahl fast verdreifacht. Die Pandemie gab der Kinderlähmung Gelegenheit zur Rückkehr, teilweise aufgrund erschöpfter Ressourcen im Bereich der öffentlichen Gesundheit, teilweise aufgrund zunehmender Impfzögerlichkeit und teilweise, weil sie weltweit routinemäßige Impfprogramme für Kinder störte. Die Durchimpfungsrate für Kinder ist im Vereinigten Königreich in den letzten Jahren landesweit zurückgegangen, insbesondere in Teilen Londons.

Die UKHSA ermutigt zu Recht zur Ruhe, und es ist unwahrscheinlich, dass dieser Nachweis des Poliovirus im Abwassersystem der Hauptstadt weit verbreiteten Schaden anrichtet. Aber der medizinische und öffentliche Gesundheitsfortschritt ist ungewiss, uneinheitlich und erfordert ständige Wartung. Offensichtlich ist der Status von Polio als in Großbritannien ausgerottete Krankheit prekär. Selbstzufriedenheit kann, zumindest in der Welt der öffentlichen Gesundheit, tödlich sein. Wenn die Regierung von Covid-19 nicht dazu überredet wurde, in die präventiven und öffentlichen Gesundheitssysteme und das Personal des Landes zu investieren, dann wird sie vielleicht die Rückkehr dieses tödlichen und schwächenden vermeintlichen Relikts der Vergangenheit überzeugen.

DR Agnes Arnold-Forster ist Gesundheitshistorikerin bei Londoner Schule für Hygiene und Tropenmedizin. Sie arbeitet an Gesunde Skepsisein Projekt, das historische und zeitgenössische medizinische Skepsis untersucht.

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Oliver Barker

Est né à Bristol et a grandi à Southampton. Il est titulaire d'un baccalauréat en comptabilité et économie et d'une maîtrise en finance et économie de l'Université de Southampton. Il a 34 ans et vit à Midanbury, Southampton.

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